Des chercheurs de Stanford découvrent le plomb dans les épices couramment utilisées

Souvent ignorants des dangers, certains transformateurs d’épices au Bangladesh utilisent un pigment de chromate de plomb industriel pour imprégner le curcuma d’une couleur jaune vif très prisée des currys et autres plats traditionnels.

Selon de nouvelles recherches, les transformateurs du Bangladesh, l’une des régions du monde où l’on cultive le curcuma, ajoutent parfois un composé chimique à base de plomb.

Curcuma, présenté comme un booster de santé et agent de guérison, peut être la source de défauts cognitifs et autres maux graves. Longtemps banni des produits alimentaires, le plomb est une neurotoxine puissante considérée comme dangereuse en toute quantité. Une analyse connexe confirme également pour la première fois que le curcuma est probablement le principal facteur contribuant à l’augmentation des taux de plomb dans le sang chez les Bangladais interrogés.

«Les gens consomment inconsciemment quelque chose qui pourrait causer des problèmes de santé majeurs», déclare Jenna Forsyth, chercheuse postdoctorale à l'Institut Woods pour l'environnement de l'Université Stanford et auteure principale de deux articles. "Nous savons que le curcuma frelaté est une source d'exposition au plomb, et nous devons faire quelque chose à ce sujet."

Les dangers de manger du plomb

La première étude, qui apparaît dans Environmental Research, comporte diverses analyses, notamment des entretiens avec des agriculteurs et des transformateurs d'épices dans plusieurs districts du Bangladesh, qui produisent ensemble près de la moitié du curcuma du pays. Beaucoup ont attribué le problème aux 1980, lorsqu'une inondation massive a laissé les cultures de curcuma humides et de couleur relativement terne. La demande de curry jaune vif a amené les processeurs de curcuma à ajouter du chromate de plomb - un pigment jaune industriel couramment utilisé pour colorer les jouets et les meubles - à leurs produits. La pratique continuait comme moyen peu coûteux et rapide de produire une couleur désirable.

Comme un neurotoxine puissante, le plomb augmente le risque de maladie cardiaque et cérébrale chez l’adulte et interfère avec le développement du cerveau des enfants. Environ 90% des enfants avec des concentrations de plomb dans le sang élevées vivent dans des pays à faible revenu et les dommages cognitifs qui en résultent sont associés à une perte de productivité de près d’un billion de dollars par an.

«Contrairement aux autres métaux, il n'y a pas de limite de consommation sans danger pour le plomb, c'est une neurotoxine dans sa totalité», explique l'auteur principal du journal, Stephen Luby, professeur de médecine et directeur de la recherche pour le Centre pour l'innovation en santé mondiale. "Nous ne pouvons pas nous consoler en proposant que si la contamination avait été telle ou telle, elle aurait été sans danger."

L’étude connexe, qui figure dans Science et technologie de l'environnement, a examiné diverses sources potentielles de contamination du niveau de plomb dans le sang chez les Bangladais. Le plomb se présente sous différentes formes, appelées isotopes, et les rapports entre ces isotopes varient en fonction de l'origine du plomb. Les chercheurs pourraient indiquer que le curcuma adultéré au chromate est le coupable le plus probable en le comparant aux isotopes de plomb dans le sang des gens. Cette recherche est la première à établir un lien direct entre le plomb dans le curcuma et les concentrations de plomb dans le sang.

Des risques pour les autres pays?

Les chercheurs n'ont pas trouvé de preuve directe de la présence de curcuma contaminé au-delà du Bangladesh. Ils ont également souligné que les contrôles de sécurité alimentaire effectués par les pays importateurs avaient incité les grands transformateurs d'épices du Bangladesh à limiter la quantité de plomb ajoutée au curcuma destiné à l'exportation. Les chercheurs ont toutefois mis en garde que «le système actuel de contrôles périodiques de la sécurité des aliments pourrait ne capturer qu'une fraction du curcuma adultéré commercialisé dans le monde entier».

En fait, depuis 2011, plus de marques de curcuma 15 - distribuées dans des pays tels que les États-Unis - ont été rappelées en raison de leur teneur excessive en plomb.

Bien que ces rappels et des études antérieures aient révélé la présence de plomb dans le curcuma, aucune n’a clairement identifié la source (certains ont suggéré qu’elle pourrait être liée à la contamination des sols), ni prouvé le lien avec les concentrations de plomb dans le sang, ni révélé le caractère envahissant du problème et les incitations à le perpétuer.

Résoudre le problème

Depuis 2014, les chercheurs ont travaillé dans les zones rurales du Bangladesh pour évaluer l’exposition au plomb. Ils ont d'abord effectué une évaluation de la population qui a révélé que plus de 30% des femmes enceintes avaient une plombémie élevée.

Les chercheurs envisagent maintenant de se concentrer sur le changement de comportement des consommateurs en matière de consommation de curcuma contaminé et sur la réduction des incitations à la pratique. Ils suggèrent des technologies de séchage plus efficaces pour le traitement du curcuma. Ils recommandent également aux inspecteurs des importations du monde entier de contrôler le curcuma au moyen d'appareils à rayons X capables de détecter le plomb et d'autres produits chimiques.

Bien que peu de réponses à faible coût semblent disponibles au Bangladesh, les chercheurs ont suggéré de faire participer les consommateurs, les producteurs et d’autres parties prenantes centrés sur la sécurité sanitaire des aliments et la santé publique, qui pourraient fournir les bases d’une solution. À cette fin, les chercheurs font partie d’une équipe qui recherche des solutions pour réduire l’exposition au plomb provenant du curcuma, du recyclage des piles et d’autres sources au Bangladesh et ailleurs.

Entre autres objectifs, l’équipe prévoit de développer des opportunités commerciales qui réduisent l’exposition au plomb. Un des membres de l’équipe, le bio-ingénieur Manu Prakash, développe des technologies peu coûteuses pour mesurer le plomb dans le curcuma, le sang et d’autres sources. D'autres collaborateurs, Shilajeet Banerjee et Erica Plambeck, étudient des moyens de modifier la demande et de créer des opportunités commerciales pour le curcuma sans plomb.

«Le travail remarquable de Jenna nous permet de collaborer avec les parties prenantes au Bangladesh pour cibler une prévention efficace», a déclaré Luby.

La Environmental Research L’étude comprend des coauteurs de l’Université de Stanford, du Centre international de recherche sur les maladies diarrhéiques au Bangladesh et de l’Université Johns Hopkins. Coauteurs supplémentaires pour le Science et technologie de l'environnement étude proviennent de Stanford et du Centre international de recherche sur les maladies diarrhéiques.

Les deux études ont été financées par l'Institut pour l'environnement de Stanford Woods, le programme interdisciplinaire Emmett de Stanford en environnement et ressources, le Centre Stanford King pour le développement mondial et le Centre pour l'Asie du Sud de Stanford. L’Agency for International Development des États-Unis et la Fondation Bill and Melinda Gates ont également financé l’étude sur l’exposition au plomb dans le sang. Le Stanford King Center on Global Development finance le nouveau projet d’équipe.

La source: L'Université de Stanford

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