6 faits étonnants que vous devez savoir sur les fourmis

6 faits étonnants que vous devez savoir sur les fourmis Katja Schulz, CC BY-ND

Avez-vous vu des fourmis cette année? En Grande-Bretagne, c'étaient probablement des fourmis noires de jardin, connues sous le nom de Lasius Niger - La fourmi la plus commune d'Europe. Un de quelque part entre Espèces 12,000 et 20,000, ils sont le fléau des jardiniers - mais aussi fascinants.

Les petits ouvriers noirs et sans ailes courent sur les trottoirs, grimpent sur les plantes qui soignent les pucerons ou ramassent de délicieux morceaux dans votre cuisine. Et le fourmis volantes qui apparaissent de temps en temps lors d'une chaude soirée d'été sont en réalité les frères et soeurs reproducteurs de ces travailleurs non ailés. Voici ce que vous devez savoir d'autre:

1. La plupart des fourmis que vous voyez sont des femmes

Les fourmis ont un système de castes, où les responsabilités sont divisées. La reine est la fondatrice de la colonie et son rôle est de pondre des œufs. Les fourmis ouvrières sont toutes des femmes et cette confrérie est responsable du fonctionnement harmonieux de la colonie.

Leurs tâches vont des soins à la reine et aux jeunes, à la recherche de nourriture, aux conflits policiers dans la colonie et à l'élimination des déchets. Les ouvriers n'auront probablement jamais leur propre progéniture. La grande majorité des œufs se développent en tant que travailleurs, mais une fois que la colonie est prête, la reine produit la prochaine génération de reproducteurs qui créeront leurs propres colonies.

Le destin d'une fourmi de devenir ouvrière ou reine est principalement déterminé par le régime, pas de génétique. Toute larve de fourmi femelle peut devenir la reine - celles qui reçoivent un régime plus riche en protéines. Les autres larves reçoivent moins de protéines, ce qui les amène à développer en tant que travailleurs.

2. Les fourmis mâles ne volent quasiment que du sperme

6 faits étonnants que vous devez savoir sur les fourmis Les fourmis mâles ont une mère mais pas de père. Auteur fourni

Contrairement aux humains, avec les chromosomes X et Y, le sexe de la fourmi est déterminé par le nombre de copies du génome qu'il possède. Les fourmis mâles se développent à partir d'œufs non fertilisés, ils ne reçoivent donc pas le génome d'un père. Cela signifie que les fourmis mâles n'ont pas de père et ne peuvent pas avoir de fils, mais ils ont un grand-père et peuvent avoir un petit-fils. En comparaison, les fourmis femelles se développent à partir d'œufs fécondés et possèdent deux copies du génome - une de leur père et une de leur mère.

Les fourmis mâles fonctionnent comme des spermatozoïdes volants. N'avoir qu'une copie du génome signifie que chacun de leurs spermatozoïdes est génétiquement identique à eux-mêmes. Et leur travail est fini rapidement, mourant peu de temps après l'accouplement, bien que leur sperme continue à vivre, peut-être pendant des années. - leur seul travail consiste essentiellement à reproduire.

3. Après le sexe, les reines ne mangent pas pendant des semaines

Lorsque les conditions sont chaudes et humides, les reines et les mâles vierges ailés quittent leur nid à la recherche de partenaires. C'est le comportement vu sur “jour de vol des fourmis”. Dans L. Niger, l'accouplement a lieu sur l'aile, souvent à des centaines de mètres d'altitude (d'où le besoin de beau temps). Ensuite, les reines tombent au sol et perdent leurs ailes, tandis que les mâles meurent rapidement. Les reines accouplées choisissent un site de nidification et s'enfouissent dans le sol, adoucies par la pluie récente.

Une fois sous terre, les reines ne mangeront pas pendant des semaines - jusqu'à ce qu'elles aient produit leurs propres ouvrières filles. Ils utilisent l'énergie de leurs réserves de graisse et de leurs muscles de vol redondants pour pondre leur premier lot d'œufs, qu'ils fertilisent à l'aide du sperme stocké lors de leur vol nuptial. C'est le même stock de spermatozoïdes acquis de mâles morts depuis longtemps qui permet à une reine de continuer à pondre des œufs fécondés toute sa vie. Les reines ne s'accouplent plus jamais.

4. Faire son chemin chez soi: coopération, mort et esclavage

Parfois deux L. Niger les reines s'unissent pour fonder un nid. Cette association initialement coopérative - qui augmente les chances de créer une colonie - se dissout une fois que de nouveaux travailleurs adultes émergent et que les reines se battent à mort. Plus sinistre encore, L. Niger les colonies volent parfois la couvée à leurs voisins, les mettant ainsi au travail comme esclaves.

La fabrication des esclaves a évolué chez un certain nombre d'espèces de fourmis, mais elles affichent également une coopération à des niveaux extraordinaires. Un exemple extrême est une «supercolonie» de fourmis argentines (Linepithema humile) qui s'étend sur 6,000 km du littoral européen, de l’Italie au nord-ouest de l’Espagne, et se compose littéralement des milliards de travailleurs de millions de nids coopérants.

5. Les reines fourmis peuvent vivre pendant des décennies, les mâles pendant une semaine

Après avoir établi sa colonie, le travail de la reine n’est pas terminé et elle a de nombreuses années de ponte. Dans le laboratoire, L. Niger les reines ont vécu pour presque années 30. Les travailleurs vivent environ un an, les hommes un peu plus d'une semaine (bien que leur sperme vive plus longtemps). Ces différences extraordinaires de longévité sont uniquement dues à la manière dont leurs gènes sont activés et désactivés.

6. Les fourmis peuvent aider les humains et l'environnement

Les fourmis ont une influence majeure sur les écosystèmes du monde entier et leurs rôles sont variés. Alors que certaines fourmis sont considérées comme nuisibles, d’autres agissent comme agents de contrôle biologique. Les fourmis profitent aux écosystèmes en dispersion des graines, plantes pollinisatrices et amélioration de la qualité des sols. Les fourmis pourraient également bénéficier à notre santé, en tant que source potentielle de nouveaux médicaments tels que antibiotiques.

6 faits étonnants que vous devez savoir sur les fourmis Qu'ils mangent du gâteau. Shutterstock

Alors, quand vous verrez une fourmi, avant de penser à la tuer, considérez à quel point elle est fascinante.La Conversation

A propos de l'auteur

Charlie Durant, candidat au doctorat, Département de génétique et biologie du génome, University of Leicester; Max John, candidat au doctorat, département de génétique et de biologie du génome, Université de Leicester, University of Leicesteret Rob Hammond, maître de conférences, département de génétique et biologie du génome, University of Leicester

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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